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誕生日:1963年8月1日


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    若田光一(わかたこういち、1963年8月1日)は、日本の宇宙航空研究開発機構(JAXA)に所属する宇宙飛行士。博士(工学)。

    これまでに3度、アメリカ航空宇宙局(NASA)のスペースシャトルに搭乗して宇宙飛行ミッションを行った。

    埼玉県大宮市(現さいたま市北区)出身。大宮市立宮原小学校入学、大宮市立別所小学校卒業、大宮市立宮原中学校卒業、埼玉県立浦和高等学校卒業。九州大学工学部卒業。

    1989年3月 九州大学大学院を修了、日本航空に入社する。1992年4月 旧・NASDAによりミッションスペシャリスト候補に選出された。

    スペースシャトル就役当初、NASAはスペースシャトル自体の運用を行うミッションスペシャリスト(MS)資格を外国人に認めておらず、日本人宇宙飛行士は日本の搭載機材のみを操作するペイロードスペシャリスト(PS)に限定されていた。しかし、宇宙開発事業団(NASDA)と宇宙科学研究所(ISAS)が共同開発した宇宙実験・観測フリーフライヤー(SFU)をスペースシャトルで回収することになり、NASAも外国人にミッションスペシャリストの門戸を開放したため、日本人ミッションスペシャリストを養成して自ら回収操作を行うことが計画された。

    1996年1月 スペースシャトル・エンデバー号による「STS-72」ミッションに日本人初のMSとして参加。宇宙空間に浮遊するSFUの回収を行うためには、スペースシャトルに搭載されているロボットアームの繊細な操作が必要であったが、若田はこの技術を修得し、このミッションでSFU回収に成功した。

    さらに、国際宇宙ステーション(ISS)建設においても、ロボットアーム操作の腕を買われることになる。2000年10月 スペースシャトル・ディスカバリー号により2度目の宇宙へ。国際宇宙ステーション(ISS)組立ミッション「STS-92」にミッションスペシャリストとして参加。このSTS-92ミッションは、宇宙ステーションの各モジュールをドッキングするために多用される共通結合機構(CBM)を初めて宇宙で使用するという、その後の計画の成否を握る重要ミッションであった。NASAはこの重要な任務に若田を起用し、ドッキングを成功させた。

    2003年のコロンビア号空中分解事故以降は、ロボットアームで船体の損傷をチェックするセンサ付き検査用延長ブーム(OBSS)の開発に関わった。また、2004年に九州大学大学院工学研究科で博士号(工学)を取得する。

    2009年3月16日、STS-119ミッションにて、日本人宇宙飛行士としては初のISS長期滞在ミッションを開始し、同年7月、日本初の有人宇宙施設「きぼう」の最後の構成部分となる船外実験施設を取り付けた。これにより「きぼう」は開発から20年を経て完成した。

    同年7月3日、ISSに停泊中のソユーズTMA-14(18S)に搭乗し、ドッキングポートを変更する移動飛行をした。ソユーズ宇宙船に搭乗したのは、秋山豊寛飛行士に次いで日本人2人目となった。

    同年7月31日、STS-127によって4カ月半に及ぶ宇宙長期滞在から帰還した。

    同年11月25日、日本人初のISS長期滞在の功績が評価され鳩山由紀夫内閣から内閣総理大臣顕彰を授与される。

    2010年3月、NASAのISS運用部長に就任。日本人がNASAの管理職に就くのは初めてとなる。

    同年4月、JAXAの宇宙飛行士グループ長に就任する。

    2011年2月、第38次/第39次ISS長期滞在ミッションへの参加が発表される。

    通算の宇宙滞在期間159日10時間46分は、2010年5月15日午後8時6分(JST)に野口聡一が更新するまで日本人最長記録だった。

    2013年11月7日、ソユーズ宇宙船(TMA-11M)に搭乗し、4度目の宇宙へ。同日約6ヶ月間の第38次/第39次ISS長期滞在ミッションを開始。第39次長期滞在では日本人初のISSコマンダー(司令官)を務める予定である。


    趣味は野球、テニス、スキー、飛行機の操縦、ハンググライダー。高校では野球部に所属しており、2001年の全国高等学校野球選手権大会では始球式を務めて120km/h相当の速球でストライク投球をした。2009年4月のプロ野球・巨人vs阪神戦(東京ドーム)ではISSからの「宇宙始球式」も行った。

    九州大学在学中には、鳥人間コンテストに出場した。1996年の番組冒頭では、出場時や宇宙飛行の映像が紹介された。

    九州大学のドイツ人留学生だったシュテファニー・フォン・ザクセン・アルテンブルクと結婚し一男がいる。



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